地球的“降温神兽”

鲸鱼,尤其是须鲸和抹香鲸,是地球上最大的生物之一。它们的身体中储存了大量的碳,在海洋中塑造了周围的生态系统。在海洋深处,这些生物也在帮助保持地球温度。

几个世纪以来,人类一直在捕杀鲸鱼。专家们认为一些大型鲸鱼种群的数量可能下降了66%到90%。鲸鱼死亡后会沉到海底,储存在它们庞大身体中的碳从表层海水转移到深海,并在那里保存几个世纪,甚至更久。

在2010年的研究中,科学家们发现,在工业捕鲸出现之前,鲸鱼(不含抹香鲸)可以每年将19万到190万吨的碳沉没到海底,这相当于每年跑在路上的车减少了4万至41万辆。如果阻止鲸鱼的尸体沉人海底,将鲸鱼杀死并处理掉尸体,碳就会释放到大气中。

缅因州大学的海洋科学家安德鲁·潘兴是这项研究的作者之一,他估计,20世纪的捕鲸过程向大气中增加了约7000万吨的二氧化碳。“这是一个很大的数字,但只相当于1500万辆汽车(一年的排放)。美国目前拥有2.36亿辆汽车。”

不仅鲸鱼在死亡中有价值,令人惊讶的是,这些哺乳动物产生的粪便也与气候有关。鲸鱼在深海觅食,回到水而呼吸和排便。它们的粪便富含铁矿物,为浮游植物创造了完美的生长条件。浮游植物对地球大气有着巨大影响,它们处理了地球上约40%的二氧化碳,是亚马逊雨林处理能力的四倍。

“我们需要将捕鲸看成一种悲剧,它们从海洋中消除巨大的有机碳泵,能够对浮游植物的生产力和海洋吸收二氧化碳的能力产生综合影响。”鲸鱼与海豚保护协会(WDC)的政策经理维姬·詹姆斯说。

随着鲸鱼数量减少,在鲸鱼之前出现的逆戟鲸转向捕捉更小的海洋哺乳动物,比如海獭。海獭数量随后减少,导致海胆大量繁殖,海胆大量吞食北大西洋周围的海藻林,这对海洋碳封存产生了连锁反应。

这意味着,将鲸鱼数量恢复到捕鲸前是应对气候变化的重要途径,可以直接或间接地封存碳,从而帮助减少化石燃料每年排放的大量二氧化碳。根据潘兴的研究,每年需要200次成功繁殖,才能达到完全恢复鲸鱼数量的潜力。

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凤凰周刊

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